Despido masivo en empresa de evaluación de legado

Los Servicios de Evaluación Educativa (ETS), el administrador de larga data del SAT, ofreció bajas voluntarias a todos los empleados de EE. UU. con más de dos años de servicio el martes por la mañana. Es la segunda gran ronda de despidos en el último año en el pionero de las pruebas estandarizadas, que ha luchado por mantener su posición en el espacio de evaluación en disminución.

En un video enviado a los empleados y obtenido por Inside Higher Ed, el CEO Amit Sevak dijo que si bien la organización es “positiva en flujo de efectivo por primera vez en cinco años”, una serie de desafíos de ingresos la han puesto bajo tensión financiera.

“ETS está en un punto de inflexión, uno que requiere decisiones críticas para garantizar nuestra sostenibilidad”, dijo.

La noticia llega menos de un año después de que ETS despidiera al 6 por ciento de su fuerza laboral global, alrededor de 150 personas, en septiembre, la segunda reducción de personal en el mandato de dos años de Sevak. La empresa también redujo su personal en 2021; de hecho, esta es la quinta ronda de despidos de ETS en cinco años.

Sevak dijo que al ofrecer acuerdos de separación voluntaria, ETS estaba “poniendo esta decisión en [manos de los empleados]”. Animó a cualquiera que esté “indeciso” sobre quedarse en ETS a aceptar la baja voluntaria, agregando que el paquete está “por encima de la práctica de mercado” y que los funcionarios “no planean ofrecer algo similar nuevamente”. También dijo que el ritmo de cambio en la organización sería “intenso” y que se espera que quienes se queden den “110 por ciento”.

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“El propósito es reducir nuestro personal de la manera más amable que podamos”, dijo Sevak. “Esta es una oportunidad”.

Un empleado de ETS de toda la vida que recibió la oferta de baja voluntaria le dijo a Inside Higher Ed que, a juzgar por los mensajes enviados por colegas después del anuncio, así no lo ven los empleados.

“Esto está afectando a personas que criaron a sus familias junto con su trabajo en ETS, personas que han pasado toda una vida trabajando en un solo producto”, dijo el empleado, que solicitó el anonimato para evitar represalias por parte de la empresa. “Han pasado una hora desde que se dio a conocer la noticia y la gente comparte sinceramente líneas directas de prevención del autolesionismo y del suicidio”.

Un portavoz de ETS confirmó la noticia en un correo electrónico a Inside Higher Ed, y dijo que las bajas voluntarias les permitirían “realizar los cambios necesarios en nuestra organización”.

“El anuncio de hoy es una de las muchas formas en que ETS continuará adaptándose y construyendo impulso para poder servir mejor a los estudiantes y clientes que dependen de nuestras soluciones en el futuro”, escribió el portavoz.

Los empleados que recibieron la oferta tienen hasta el 11 de julio para aceptarla, y ETS decidirá si aprobarlas antes del 25 de julio. El portavoz de ETS dijo que hay más de 2.000 empleados en EE. UU., pero se negó a responder preguntas de Inside Higher Ed sobre la cantidad de empleados que recibieron ofertas de baja voluntaria o sobre el total de despidos esperados por la empresa.

“Cuando este proceso de separación voluntaria termine”, advirtió Sevak en el video, “es probable que necesitemos proceder con un despido involuntario”.

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‘Una tormenta perfecta’

ETS, la “mayor organización privada de evaluación educativa en el mundo”, según su sitio web, es propietaria y administra dos de los exámenes más grandes en EE. UU.: el Test de Inglés como Lengua Extranjera (TOEFL), comúnmente tomado por estudiantes internacionales que buscan estudiar en EE. UU., y el Examen de Admisión a Estudios de Posgrado (GRE), el examen estándar de posgrado.

Pero la organización ha enfrentado desafíos crecientes en el mercado durante años, especialmente desde el inicio de la pandemia de COVID-19.

Estos incluyen la disminución de la popularidad de su examen principal, el GRE, cuya base de clientes había disminuido constantemente debido a la normalización de las políticas de admisión sin prueba para programas de posgrado, dijo Sevak. El GRE sufrió una caída dramática en el número de personas que realizan el examen después de la pandemia, pasando de 541,750 en 2017 a 341,574 en 2021; en mayo pasado, ETS redujo a la mitad el tiempo que tomaba completar el examen en un esfuerzo por atraer a más clientes.

Sevak también mencionó una “reducción significativa en el trabajo de la Junta de Educación Universitaria”, la organización sin fines de lucro que posee el SAT, con la que ETS ha tenido una asociación de décadas en la administración del popular examen estandarizado. El contrato anterior de ETS con la Junta de Educación Universitaria terminó a principios de este mes, dijo un portavoz de la Junta de Educación Universitaria a Inside Higher Ed en septiembre, y Sevak dijo que aunque firmaron un nuevo acuerdo, es menos lucrativo que el anterior.

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“Si bien el nuevo contrato mantiene una relación, es una reducción significativa en alcance”, dijo.

La industria de las pruebas también está pasando por un período de agitación y cambio. El ACT, la organización que administra su examen homónimo, fue adquirido por la firma de capital de riesgo Nexus Capital Management en abril. ACT, que tuvo dificultades durante la pandemia, despidió a más de 100 empleados antes de la adquisición.

Y en marzo, la Junta de Educación Universitaria lanzó su nuevo SAT digital, una gran transformación para lo que sigue siendo la prueba estandarizada más popular del país.

Sevak dijo que a medida que el panorama de evaluación continúa cambiando, las “ineficiencias” en la estructura y el modelo de negocio de ETS les han impedido adaptarse.

“Vemos que nuestros competidores operan con una base de costos mucho más baja y flexible, y con modelos altamente automatizados”, dijo en el video. “La forma en que estamos estructurados nos está impidiendo pivotar rápidamente para mitigar amenazas externas como la IA, la geopolítica, las futuras necesidades de los clientes y el contexto disruptivo y competitivo”.

“Si no hacemos nada, nos quedaremos atrás. De hecho, hemos estado viendo un retroceso en pérdidas de decenas de millones de dólares para 2025”, continuó. “Es una tormenta perfecta”.