Motivar a los niños de California a leer: ¿Qué se necesitará?

Expertos en alfabetización coincidieron en que más jóvenes estudiantes de California necesitan aprender a leer, pero no pudieron llegar a un consenso sobre cómo lograrlo.

Aunque varios participantes en la discusión de EdSource del 14 de mayo, “Hacer que los niños de California lean: ¿Qué se necesita?”, sugirieron que trabajarían juntos para aprobar un proyecto de alfabetización, también reconocieron que sus desacuerdos persisten en los detalles.

Moderado por los reporteros de EdSource John Fensterwald y Zaidee Stavely, el animado debate de una hora se centró en cómo lograr la alfabetización para los niños de California. El panel lidió con una serie de problemas espinosos, incluyendo la dinámica de políticas estatales, las necesidades de los estudiantes bilingües y los largos desacuerdos sobre la mejor manera de enseñar a leer en medio del aumento de las tasas de analfabetismo.

Poner las necesidades de los niños y sus maestros en primer lugar debería ser la estrella polar al intentar resolver la creciente crisis de alfabetización, acordaron los panelistas.

La situación es sombría. En 2023, solo el 43% de los estudiantes de California leían al nivel de grado para tercer grado, según datos estatales. Aún peor, muchos menos estudiantes negros y latinos cumplían con ese estándar.

“Esto también es una cuestión de derechos civiles”, dijo Kareem Weaver, activista de la NAACP, cofundador del grupo de defensa de la alfabetización FULCRUM y una figura clave en el documental “El derecho a leer”, quien ha argumentado durante mucho tiempo que la alfabetización es una cuestión de justicia social demasiado a menudo oscurecida por debates esotéricos sobre pedagogía. “Los niños necesitan acceso a maestros preparados, y comunidades como la nuestra, siento que estamos soportando la carga”.

Ante el telón de fondo de una batalla en curso sobre la política estatal y la pérdida de aprendizaje provocada por la pandemia, las apuestas son peligrosamente altas para los niños que se gradúan de la escuela secundaria sin saber leer. Tienen dificultades para navegar por el mundo, desde solicitudes de trabajo hasta contratos de alquiler, y los estudios señalan la conexión entre el analfabetismo y la encarcelación.

“Estamos contando con que personas razonables se unan y resuelvan estas cosas”, dijo Weaver. “Estas decisiones que se toman, recaen en niños reales, en comunidades reales”.

¿Qué se necesita para asegurar que todos los niños, incluidos los estudiantes de inglés, lean para tercer grado?

Aunque el estado ha tomado algunas medidas para que todos los niños lleguen al nivel de grado, como financiar tutores y evaluar a los estudiantes en busca de dislexia, una discapacidad de lectura, no hay un plan integral. Dadas las políticas de control local, los distritos deciden cómo se enseña la lectura, y muchos utilizan métodos que han sido desacreditados por algunos expertos. Eso es un problema porque el consenso es clave para la reforma, dicen los expertos.

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“Quieres asegurarte de que ya sea en la oficina del distrito o en un aula, estás cantando la misma canción”, dijo Penny Schwinn, ex comisionada de educación de Tennessee, quien lideró la renombrada iniciativa de reforma de la lectura de ese estado, Reading 360. “Los materiales curriculares están alineados, el desarrollo profesional está alineado. Todo eso tiene que remar en la misma dirección. De lo contrario, tienes personas que están haciendo cosas diferentes de maneras diferentes y los niños se confunden”.

¿Qué obstaculiza el cambio sistémico en California? Una pregunta clave que subyace en este debate es si un enfoque a nivel estatal puede satisfacer las necesidades de los estudiantes de inglés.

“Debo decir que muchas veces los estudiantes y los programas de educación bilingüe no se incluyen en la conversación sobre la alfabetización”, dijo Martha Hernández, directora ejecutiva de Californians Together, un grupo de defensa. “Nuestra política de alfabetización debe tener un enfoque en la enseñanza receptiva al estudiante. Diré que la multialfabetización es realmente el camino del futuro, particularmente para nuestro estado diverso en este siglo XXI. Debe ser una piedra angular de la política educativa de alfabetización y bialfabetización en California”.

Otro obstáculo clave es la resistencia a cualquier mandato de arriba hacia abajo impuesto por el estado a las escuelas.

“Cuando no tienes a educadores en el centro de esto, junto con los padres y los estudiantes, está destinado al fracaso”, dijo David B. Goldberg, presidente de la Asociación de Maestros de California. “Francamente, ir y aprobar legislación que refuerce un enfoque de arriba hacia abajo, es antitético a lo que todos nuestros objetivos se trata: realmente hacer que todos los estudiantes tengan éxito”.

Con la esperanza de dar al estado un plan integral centrado en la fonética y otras habilidades como vocabulario y comprensión de lectura, los partidarios respaldaron el Proyecto de Ley de la Asamblea 2222 presentado por la asambleísta Blanca Rubio, D-Baldwin Park. También contaba con el apoyo de la PTA del Estado de California, la NAACP estatal y más de 50 organizaciones. Pero el proyecto de ley murió el mes pasado en comité antes de que siquiera pudiera tener una audiencia, sucumbiendo a la oposición del sindicato de maestros estatales y los defensores del idioma inglés.

Lograr que se apruebe un proyecto de alfabetización, por difícil que sea, es solo el principio, advierten los expertos.

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“Esa es la parte más fácil del proceso”, dijo Schwinn. “Puedes aprobar legislación, pero la implementación es lo más difícil que hayas hecho, porque tienes que ganarte los corazones y las mentes y asegurarte de hacerlo con respeto y asegurarte de operar con extrema dignidad y profesionalismo y con un alto estándar de calidad para las personas que están en la profesión todos los días”.

En un estado tan grande y diverso como California, el consenso puede ser esquivo, señaló Claude Goldenberg, profesor emérito de educación en la Escuela de Graduados de Educación de la Universidad de Stanford. Aunque casi todos están de acuerdo en que la instrucción de alfabetización debe ser culturalmente relevante y rica en contenido, así como fundamental, aún existen desacuerdos sobre cómo se ve exactamente eso en el aula.

“Uno de los grandes problemas es cuando hablamos a este nivel, hay mucho acuerdo”, dijo Goldenberg, “pero sabemos que el diablo está en los detalles. … El tiempo es limitado en las escuelas. Seis horas como máximo, tal vez seis y media, tal vez cinco y cuarto. … Tenemos que tomar algunas decisiones y tenemos que establecer algunas prioridades en diferentes etapas del desarrollo de la lectura. Y ahí es donde la conversación se rompe, porque se vuelve muy complicada, se vuelve muy difícil. … Terminamos pareciendo que estamos de acuerdo, pero el trasfondo aquí es que todavía estamos en desacuerdo”.

Uno de los grandes obstáculos radica en si el estado debería adoptar lo que se conoce como la ciencia de la lectura, que se refiere a la investigación sobre cómo el cerebro aprende a leer. En respuesta a una pregunta del moderador Fensterwald sobre qué es irrefutable sobre esa investigación, Goldenberg dijo que no hay duda sobre cómo se necesita enseñar a los niños a leer.

“Tenemos investigaciones sobre qué hacer cuando los niños tienen dificultades para avanzar en la lectura inicial, ya sea en programas de lectura en español o en programas de lectura en inglés como estudiantes de inglés”, dijo Goldenberg. “Sabemos que hay una razón por la que se llaman habilidades de alfabetización fundamentales. Porque si no tienes estas habilidades, es extremadamente difícil, si no imposible, volverte alfabetizado”.

Aunque estuvo de acuerdo en muchos temas amplios, Hernández señaló que los niños tienen necesidades diferentes.

“Por supuesto, ya sabes, la ciencia nunca está resuelta”, dijo Hernández. “Lo que funciona para un estudiante puede no funcionar para otro”.

Como presidente del sindicato de maestros más grande del estado, Goldberg, por su parte, señaló que cualquier enfoque que no centre la experiencia de los maestros probablemente será un fracaso. Los maestros deben tener un asiento en la mesa, argumentó.

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“Hemos tenido décadas de desinversión en la educación pública”, dijo Goldberg. “Así que cuando escuchamos a los educadores, cuando nuestra voz constantemente no es escuchada … cuando los educadores sienten constantemente que su agencia no es respetada, como el hecho de que estamos educando a muchos niños con diversas necesidades lingüísticas, todo tipo de problemas, no es la novedad del mes … tiene que haber un compromiso profundo en el nivel más básico para que los educadores se comprometan”.

También le preocupa que las voces de los estudiantes de color sean pasadas por alto en el debate.

“Como educador bilingüe, la forma en que se percibe es que los estudiantes bilingües, en particular los estudiantes de color, sus necesidades siempre están siendo silenciadas”, dijo Goldberg. “Y así, entiendo lo que estás diciendo, pero si estos programas tienen alguna legitimidad, deben poner las necesidades de las personas más vulnerables en el centro”.

Megan Potente, co-directora estatal de Decoding Dyslexia CA, un grupo de defensa, sugirió que una iniciativa estatal de alfabetización podría ser más parecida a barandas de protección que a un mandato. Ciertamente, muchos otros estados, incluidos aquellos con poblaciones bilingües sustanciales, desde Florida y Mississippi hasta Tennessee, ya han lanzado reformas estatales integrales de políticas para cambiar la forma en que se enseña la lectura, con resultados impresionantes.

“No se trata de talla única, porque, al igual que en otros estados, habría muchas opciones de desarrollo profesional y programas de instrucción de lectura”, dijo Potente. “Y las opciones serían evaluadas por expertos estatales para asegurar que proporcionen lo que los niños de California necesitan para aprender”.

Ella argumenta que en realidad son los niños más vulnerables los que pueden tener más que ganar con un plan integral de alfabetización. Su organización luchó mucho por la legislación de detección de dislexia, por ejemplo, que solo recientemente se aprobó.

“Nos llevó ocho años y cuatro proyectos de ley hacerlo realidad. Estamos en esto a largo plazo porque sabemos que importa”, dijo Potente, una maestra veterana y madre de un niño disléxico. “Hablamos mucho sobre la alfabetización estructurada. … Realmente debe ser el estándar de atención. No negociable. ¿Por qué no lo es? Eso es lo que realmente me queda. ¿Por qué es tan difícil encontrar acceso a instrucción basada en evidencia que funcione para todos los niños? ¿Por qué?”