Rafah es una ciudad fantasma polvorienta y llena de escombros 2 meses después de que Israel invadió para erradicar a Hamas.

RAFAH, Franja de Gaza (AP) — Hace dos meses, antes de que las tropas israelíes invadieran Rafah, la ciudad albergaba a la mayoría de los más de 2 millones de habitantes de Gaza. Hoy es un pueblo fantasma cubierto de polvo.

Edificios de apartamentos abandonados y llenos de agujeros de bala tienen paredes destrozadas y ventanas rotas. Dormitorios y cocinas son visibles desde las carreteras llenas de escombros que se elevan sobre los vehículos militares israelíes que pasan. Muy pocos civiles quedan.

Israel dice que ha casi derrotado a las fuerzas de Hamas en Rafah — un área identificada a principios de este año como el último bastión del grupo militante en Gaza.

El ejército israelí invitó a reporteros a Rafah el miércoles, la primera vez que medios internacionales visitaban la ciudad más al sur de Gaza desde que fue invadida el 6 de mayo. Israel ha prohibido a los periodistas internacionales entrar en Gaza de forma independiente desde el ataque de Hamas el 7 de octubre que desencadenó la guerra.

Antes de invadir Rafah, Israel dijo que las cuatro batallones restantes de Hamas se habían retirado allí, un área de aproximadamente 25 millas cuadradas (65 kilómetros cuadrados) que hace frontera con Egipto. Israel dice que cientos de militantes han muerto en su ofensiva en Rafah. Decenas de mujeres y niños también han muerto por los ataques aéreos y operaciones terrestres israelíes.

El ejército dice que ha sido necesario operar con tanta intensidad porque Hamas convirtió áreas civiles en trampas traicioneras. Ocho soldados murieron el mes pasado por una sola explosión.

“Algunos de estos túneles están booby-trapped,” dijo el portavoz jefe del ejército, el Contraalmirante Daniel Hagari, durante el tour del miércoles mientras estaba sobre un pozo que llevaba bajo tierra. “Hamas construyó todo en un barrio civil entre casas, mezquitas, entre la población, para crear su ecosistema de terror.”

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Se estima que 1.4 millones de palestinos se apiñaron en Rafah después de huir de los enfrentamientos en otras partes de Gaza. La ONU estima que alrededor de 50.000 permanecen en Rafah, que tenía una población previa a la guerra de aproximadamente 275.000.

La mayoría se ha trasladado a una “zona humanitaria” declarada por Israel cerca, donde las condiciones son graves. Muchos se agrupan en campamentos de tiendas miserables a lo largo de la playa con poco acceso a agua limpia, alimentos, baños y atención médica.

Los esfuerzos para llevar ayuda al sur de Gaza se han estancado. La incursión de Israel en Rafah cerró uno de los dos principales cruces hacia el sur de Gaza. La ONU dice que poca ayuda puede entrar desde el otro cruce principal — Kerem Shalom — porque la ruta es demasiado peligrosa y los convoyes son vulnerables a ataques de grupos armados que buscan cigarrillos de contrabando.

El miércoles, una fila de camiones en el lado de Gaza de Kerem Shalom era visible, pero los camiones apenas se movían — una señal de cómo la promesa de Israel de mantener la ruta segura para facilitar la entrega de ayuda dentro de Gaza ha fracasado.

Oficiales de la ONU dicen que algunos camiones comerciales han desafiado la ruta hacia Rafah, pero no sin guardias armados contratados que viajan encima de sus convoyes.

Israel dice que está cerca de desmantelar al grupo como una fuerza militar organizada en Rafah. Reflejando esa confianza, los soldados llevaron a los periodistas en vehículos militares descubiertos por el camino que lleva al centro de la ciudad.

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En el camino, los escombros junto a la carretera dejaban claro los peligros de la entrega de ayuda: cadáveres de camiones asando al sol; tableros de instrumentos cubiertos de cercas destinadas a proteger a los conductores; paletas de ayuda vacías.

Cuanto más tiempo esté congelada la entrega de ayuda, dicen los grupos humanitarios, más cerca está Gaza de quedarse sin combustible, necesario para hospitales, plantas desalinizadoras de agua y vehículos.

“Los hospitales nuevamente tienen escasez de combustible, lo que pone en riesgo la interrupción de servicios críticos,” dijo la Dra. Hanan Balkhy, la directora regional de la Organización Mundial de la Salud para el Mediterráneo Oriental. “Personas heridas están muriendo porque los servicios de ambulancia enfrentan retrasos debido a la escasez de combustible.”

A medida que empeora la situación humanitaria, Israel está avanzando con su ofensiva. El combate en Rafah continúa.

Después de que los periodistas escucharon disparos cercanos el miércoles, los soldados dijeron al grupo que no visitarían la playa, como se había planeado.

El grupo partió de la ciudad poco después, con nubes de polvo levantadas por los vehículos que temporalmente ocultaban la masa de destrucción detrás de ellos.

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La reportera de Associated Press Julia Frankel contribuyó desde Jerusalén.