Número récord de estadounidenses se retiran en el extranjero porque EE.UU. es demasiado caro.

Cuando Allan Fawcett decidió retirarse de su carrera en ciencias de la computación en 2011, sabía que quería pasar al menos unos años viajando, especialmente por Europa. Después de décadas trabajando en tecnología, estaba listo, como él mismo dice, para darle un descanso a su mente. “La programación de computadoras destruyó mi cerebro”, dice a Fortune. “Necesitaba un escape”.

Lo que no sabía es que ese escape se convertiría en permanente. Conoció a su ahora esposa, Elisabeth, poco después de su jubilación, y finalmente dio el salto para mudarse permanentemente a España con ella.

Fawcett, ahora con 67 años y residente en España por matrimonio, no podría estar más feliz con su decisión. Aunque su esposa todavía trabaja, él pasa sus días jugando al tenis, leyendo y yendo a la playa o a cafés con amigos expatriados en Barcelona. Él y su esposa pueden viajar por todo el continente, incluso planeando un viaje a París para los Juegos Olímpicos de este año.

La misma vida no sería posible en Estados Unidos, dice Fawcett. La vivienda es mucho más asequible, la comida es barata y el vino aún menos. El sistema de transporte público es una bendición; Fawcett no tiene coche y no lo necesita para desplazarse. La facilidad para caminar también es un gran beneficio.

“Es una buena vida aquí”, dice Fawcett, quien se convirtió en residente en 2019. “Los restaurantes al aire libre están en todas partes, el clima es increíble. Todo es muy barato”.

Fawcett es parte de una tendencia creciente de jubilados, impulsados por la crisis de jubilación en Estados Unidos, que se están mudando al extranjero en lugar de pasar sus años dorados en el país. En diciembre de 2022, había más de 700,800 personas recibiendo pagos de Seguridad Social en el extranjero, según los datos más recientes disponibles de la Administración del Seguro Social. En 2000, esa cifra era de menos de 400,000.

Algunos se mudan al extranjero porque simplemente no pueden vivir cómodamente con un ingreso fijo de jubilación en Estados Unidos, donde los costos de vivienda y atención médica, especialmente, están cada vez más fuera de alcance. Un número sustancial de jubilados dependen casi por completo de los pagos de Seguridad Social para llegar a fin de mes en Estados Unidos, que promedian alrededor de $1,900 al mes. Una parte creciente de los estadounidenses de edad avanzada viven en la pobreza, con servicios sociales escasos y difíciles de alcanzar, si es que son accesibles en absoluto.

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Otros siempre soñaron con viajar e inmersarse en otras culturas. Y otros podrían permitirse quedarse en Estados Unidos, pero se dieron cuenta de cuánto más podrían obtener por su dinero en el extranjero.

‘Nos cuesta casi nada’

Lo anterior es cierto para Susan Keenan Sweeney y su esposo, Joe, quienes se mudaron a Hungría en 2015 (Joe nació en Hungría, pero se mudó siendo niño). A pesar de que Sweeney, de 69 años, le fue bien en su carrera en software bancario en los Estados y se retiró temprano en Florida, se sintió desanimada por los crecientes costos de vivienda y atención médica.

Cuando ella y su esposo visitaron Hungría antes de la mudanza, vieron el costo de vida asequible y el ritmo de vida más lento y decidieron, casi “por capricho”, mudarse. Ahora son dueños de una casa en el campo, a unas dos horas de Budapest, rodeados de viñedos. Sweeney cultiva un jardín y se deleita con los productos frescos de temporada que están disponibles en el mercado cercano, haciendo mermeladas y gelatinas en casa; la pareja pasa sus inviernos en España y viaja extensamente por Europa el resto del año.

Susan Keenan Sweeney y su esposo, Joe Horvath, en Budapest.

Cortesía de Susan Keenan Sweeney

Sweeney también señala el extenso sistema de transporte público como una gran ventaja: es gratuito para aquellos mayores de 65 años, y hay una estación de tren en la base de la colina en la que viven; al igual que la sensación de seguridad y comunidad que sienten. Ahorran miles de dólares al año en impuestos a la propiedad en comparación con Florida, y el seguro de salud para expatriados es una fracción del costo del seguro de salud estadounidense, dice. Uno de sus mayores gastos mensuales es su suscripción a Hulu de EE. UU., que ven a través de una VPN.

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“Me gustaría pensar que estoy a la vanguardia de dónde retirarse”, dice Sweeney. “Nos cuesta casi nada vivir aquí”.

Los sacrificios de vivir en el extranjero

Por supuesto, hay desventajas. El resto de la familia de Sweeney está en Estados Unidos, por lo que necesitan planificar viajes para verse. Las diferencias culturales pueden ser difíciles de manejar, al menos al principio, y Sweeney todavía está aprendiendo lo básico del húngaro. No hay el mismo nivel de riqueza individual en España que en Estados Unidos, señala Fawcett; el salario típico es mucho más bajo que los trabajos de seis cifras que se pueden encontrar en los Estados. Y por supuesto, la carga fiscal sobre la renta es mucho mayor.

Sweeney y Fawcett no habrían podido ahorrar la cantidad de dinero que lo hicieron a lo largo de sus carreras bien remuneradas en Estados Unidos si hubieran pasado sus carreras en Europa. La mayor parte de sus inversiones todavía están en instituciones financieras estadounidenses debido a la dificultad para moverlas. Y hay muchas otras burocracias y trámites que atravesar para mudarse al extranjero. Sweeney y su esposo contrataron a un abogado para ayudarles a comprar su casa;

“Los primeros años se ocupan principalmente de la burocracia”, dice Fawcett. “Cualquier cosa que quieras en España requiere una tonelada de papeleo”.

Pero el nivel de vida es mucho mejor para un grupo más amplio de la población que en Estados Unidos, argumenta Fawcett. Están las pequeñas cosas, como productos frescos y menos costosos y entradas para conciertos mucho más asequibles y accesibles. Y luego están los beneficios más grandes, como meses de licencia por maternidad pagada, educación secundaria económica y atención médica asequible.

En el camino a la casa de Susan Keenan Sweeney en Hungría.

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Cortesía de Susan Keenan Sweeney

“No es Estados Unidos”, dice Sweeney. “Aquí hacen las cosas de manera diferente, y por eso estamos aquí”.

Y si bien los sistemas de atención médica universales como los de Hungría y España a menudo son criticados por largos tiempos de espera y el potencial de atención deficiente en comparación con Estados Unidos, tanto Fawcett como Sweeney están satisfechos con el nivel de atención que han recibido, incluidas cirugías y procedimientos importantes como colonoscopias. Una desventaja es que muchos proveedores no necesariamente hablan inglés; Sweeney dice que si ocurriera algo importante, considerarían volar de regreso a Estados Unidos para recibir atención debido a la barrera del idioma.

“Si entraras aquí como estadounidense y fueras a una consulta médica, tendría que recogerte del suelo”, dice Sweeney sobre el choque cultural. “No hay tratos con el seguro. Es entrar, ver al médico, salir”.

Mindy Yu, directora de inversiones en Betterment, advierte a aquellos interesados en jubilarse en el extranjero que tomen el tiempo para planificar los considerables obstáculos financieros, legales y logísticos.

“Es crucial evitar ver la jubilación en el extranjero como la opción más barata y, en cambio, comenzar a ahorrar lo antes posible, diversificando su cartera para evitar riesgos”, dice Yu. “Consultar a un profesional de impuestos con experiencia internacional es crucial, ya que vivir en el extranjero también puede conllevar nuevas obligaciones fiscales, tanto con Estados Unidos como con su nuevo país de residencia”.

Fawcett planea quedarse en España con su esposa, especialmente porque ella es la cuidadora de su madre de 91 años y tiene hijos adultos en la zona. Sweeney, también, dice que ella y su esposo están en Hungría a largo plazo, aunque eventualmente podrían mudarse de los viñedos a Budapest.

“Instaría a cualquiera que lo vaya a hacer, vaya de vacaciones y alquile una casa y mire a su alrededor. Te encuentras en algunos lugares donde nunca hubieras soñado estar”, dice Sweeney. “Si estás jubilado y tienes unos meses, ¿por qué no?”