Nuevo Plan para Apuntar a los Ingresos Petroleros de Rusia Provoca Debate en la Casa Blanca.

Funcionarios en el Departamento del Tesoro del presidente Biden han propuesto nuevas acciones dirigidas a paralizar una flota de antiguos petroleros que están ayudando a entregar petróleo ruso a compradores de todo el mundo en desafío de las sanciones occidentales. Su esfuerzo está dirigido a castigar a Rusia, pero se ha estancado debido a las preocupaciones de la Casa Blanca sobre cómo afectaría a los precios de la energía antes de las elecciones de noviembre. En un intento de drenar a Rusia del dinero necesario para seguir luchando en su guerra en Ucrania, Estados Unidos y sus aliados han impuesto sanciones y tomado otras medidas novedosas para limitar cuánto gana Moscú vendiendo petróleo en el extranjero. Pero Rusia ha encontrado cada vez más formas de evitar esas limitaciones, aumentando la presión sobre la administración Biden para intensificar sus esfuerzos de cumplimiento. Los funcionarios del Tesoro quieren hacer eso, en parte, apuntando a una llamada flota fantasma de petroleros que permite a Rusia vender petróleo por encima de un límite de $60 por barril que Estados Unidos y sus aliados impusieron en 2022. Ese límite tenía la intención de restringir la capacidad de Moscú para beneficiarse de sus exportaciones de energía al tiempo que permitía que su petróleo continuara fluyendo en los mercados internacionales para evitar un shock de precios global. Pero Rusia ha circunvalado en gran medida el límite, lo que le permite obtener enormes beneficios para financiar sus esfuerzos de guerra. Mientras que los funcionarios del Tesoro quieren dejar fuera de combate a los petroleros rusos, los asesores económicos dentro de la Casa Blanca se preocupan de que eso pueda inflamar los precios del petróleo este verano y aumentar los precios de la gasolina en EE.UU., lo que podría perjudicar la campaña de reelección del Sr. Biden. No han aprobado las propuestas, incluso cuando los funcionarios actuales y anteriores del Tesoro las presentan con análisis que sugieren que los riesgos de un efecto importante en el mercado petrolero son bajos. El debate refleja una tensión que siempre ha estado en el núcleo del novedoso esfuerzo de la administración para restringir las ventas de petróleo rusas: Cómo debilitar la máquina de guerra de Moscú sin la reacción política que podría surgir al infligir dolor a los conductores estadounidenses. El conflicto es una rara instancia pública de desacuerdo interno en la administración sobre la inflación y la política de Ucrania. Enfrenta a los funcionarios del Tesoro contra los asesores del Consejo Económico Nacional de la Casa Blanca, dirigido por Lael Brainard. Los funcionarios de la Casa Blanca describen en privado el proceso como rutinario y enfatizan que no se han tomado decisiones. Pero los retrasos han desconcertado a funcionarios en otras partes de la administración, que no han podido obtener una respuesta clara de la Sra. Brainard y su equipo sobre qué está retrasando la acción propuesta. Por ahora, según varias personas familiarizadas con las discusiones, que hablaron bajo condición de anonimato porque no estaban autorizadas a hablar públicamente, las sanciones propuestas a la flota fantasma rusa siguen bajo revisión y no son inminentes. La Sra. Brainard se negó a hablar en público sobre el proceso. Los funcionarios de la Casa Blanca se negaron a responder preguntas directas sobre las preocupaciones de los precios del petróleo y la propuesta del Tesoro. En su lugar, la Casa Blanca emitió una declaración de Amos Hochstein, un asesor principal del Sr. Biden. “Nuestras acciones para hacer cumplir las sanciones energéticas se centran en hacer pagar a Rusia, Irán y otros actores malos mientras se evita un aumento en el precio de la energía, lo que no solo perjudicaría a los consumidores estadounidenses, sino que aumentaría los ingresos de los mismos actores malos a los que estamos tratando de responsabilizar”, dijo. La Casa Blanca está bajo presión desde dentro y fuera de la administración para hacer más para hacer cumplir el límite de precios del petróleo, que la secretaria del Tesoro, Janet L. Yellen, y su equipo redactaron hace dos años en los meses posteriores a la invasión rusa de Ucrania. Después de la invasión, Estados Unidos y Europa se movieron para prohibir las importaciones de petróleo ruso, en un esfuerzo por reducir los ingresos de uno de los mayores productores de petróleo del mundo. Pero la Sra. Yellen y otros líderes de democracias ricas contra la invasión de Rusia se dieron cuenta de que la prohibición europea, cuando se implementara completamente, corría el riesgo de sacar del mercado mundial millones de barriles de petróleo, y de desencadenar un shock de precios que podría elevar la gasolina hasta $7 por galón en Estados Unidos. Su plan alternativo era utilizar la industria marítima, incluidas las compañías de transporte y los aseguradores, para permitir efectivamente a Rusia vender petróleo solo con descuento: $60 por barril, que es unos $25 por barril menos que el precio en el mercado global. El llamado límite de precio resultó exitoso inicialmente, pero Rusia pronto encontró formas de evadirlo, incluida la entrega de petróleo a los compradores a través de un grupo de antiguos petroleros Sovcomflot, que operan sin seguro occidental, que han llegado a ser conocidos como la flota fantasma. La flota de petroleros junto con formas alternativas de seguro marítimo han permitido al Kremlin continuar generando robustos ingresos por exportaciones de petróleo, ayudándolo a financiar su guerra contra Ucrania. Los críticos del límite de precio han argumentado que los $60 por barril son demasiado altos y que la administración Biden ha sido demasiado permisiva en ciertos aspectos del cumplimiento del límite. Algunos han pedido al Departamento del Tesoro que imponga sanciones petroleras más estrictas a Rusia similares a las del sector petrolero de Irán. En una entrevista con The New York Times el mes pasado, la Sra. Yellen defendió el límite de precio, argumentando que el trabajo de Rusia para evadirlo todavía imponía costos y hacía que fuera más difícil para Rusia vender su petróleo. “Hemos hecho muy costoso para Rusia enviar este petróleo a China e India en términos de adquirir una flota fantasma y proporcionar seguro”, dijo la Sra. Yellen. “Todavía creemos que está funcionando”. No obstante, los funcionarios actuales y anteriores del Tesoro quieren que la administración vaya más allá y apunte a los petroleros de la flota fantasma con sanciones específicas que podrían restringir sus ventas o forzarlos a salir de servicio. Los funcionarios europeos se movieron el mes pasado para penalizar a los barcos rusos que evadían sanciones transportando gas natural licuado al mercado, un esfuerzo que podría complementarse con la propuesta del Tesoro para los petroleros. Los funcionarios del Tesoro han producido y circulado en privado un análisis económico que sostiene, basado en una historia de acciones de cumplimiento bajo el límite de precios, que las sanciones propuestas a la flota fantasma serían poco probables de sacar el petróleo ruso del mercado y, en cambio, obligarían a Moscú a volver a vender gran parte de su petróleo a precios más bajos bajo el límite. Robin Brooks, miembro senior en el programa de Economía Global y Desarrollo en la Institución Brookings, y el ex alto funcionario del Tesoro, Ben Harris, quien ahora es vicepresidente y director del Programa de Estudios Económicos en Brookings, lanzaron un análisis similar públicamente a finales del mes pasado. Argumenta que la evidencia histórica sugiere que los esfuerzos para cerrar los petroleros de la flota fantasma son “poco probables de tener incluso un impacto modesto en los precios del petróleo a nivel global”. Veinte petroleros de la flota fantasma están actualmente bajo sanción, de una flota de alrededor de 120. Brooks y Harris escriben que la administración podría penalizar los 100 petroleros adicionales en oleadas, para minimizar las interrupciones de precios. Presentan evidencia de acciones de cumplimiento anteriores para mostrar que ninguna de ellas ha tenido un gran impacto en el mercado petrolero. “Si bien esto está lejos de ser causal, pensamos que valida la noción de que más sanciones a la flota Sovcomflot son poco probables de causar picos en los precios del petróleo”, escriben Brooks y Harris. Los funcionarios de la Casa Blanca han argumentado recientemente que el límite de precio, y las medidas de cumplimiento relacionadas, hasta ahora han perjudicado a Rusia, pero no a los conductores estadounidenses. “Los analistas energéticos, e incluso los propios funcionarios rusos, han vinculado nuestras actividades de cumplimiento aumentadas al aumento del descuento en el petróleo ruso. Al mismo tiempo, los volúmenes de exportación rusos han permanecido altos, evitando el pico de precios que muchos temían en 2022”, dijo Daleep Singh, asesor adjunto de seguridad nacional para economía internacional, en Brookings a finales de mayo.

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