La universidad también es costosa, y la presión aumenta

Si bien los estadounidenses ya están cargados con enormes deudas de préstamos estudiantiles que les llevarán décadas pagar, mientras el costo de la educación sigue aumentando, las escuelas han estado aumentando la matrícula.

Pero un informe del martes de Fitch Ratings dijo que los recientes aumentos en colegios y universidades privadas aún no eran suficientes para mantenerse al día con los crecientes gastos.

El año fiscal pasado, el margen operativo ajustado mediano cayó a su punto más bajo en más de una década, según la agencia de calificación. Esto ocurre incluso cuando los niveles de inversión de las escuelas y el apoyo de sus fondos patrimoniales fueron relativamente estables. Y las perspectivas no parecen ser mejores.

“Mirando hacia adelante, se espera presión operativa adicional con muchas instituciones lidiando con costos elevados y un entorno de inscripción fracturado”, dijo Emily Wadhwani, directora sénior de Fitch, en un comunicado.

El flujo de efectivo probablemente enfrentará más presión, especialmente a medida que los problemas con el proceso de ayuda estudiantil FAFSA a principios de este año se suman a las preocupaciones sobre la inscripción de otoño, dijo.

Después de dos años de declives, el año fiscal 2023 vio una mejora en los ingresos netos de matrícula y tarifas, según el informe. Pero el aumento mediano aún estaba muy por debajo de los niveles previos a la pandemia y no fue suficiente para compensar la inflación.

Como resultado, los márgenes operativos ajustados de Fitch cayeron en todas las categorías de calificación a una mediana del -1,7% en el conjunto de escuelas. Esto también refleja el primer año completo desde el año fiscal 2019 con poca o ninguna ayuda institucional federal.

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También hay una gran división entre las escuelas privadas, según el informe. Aquellas con las calificaciones de deuda más altas, en las categorías AAA y AA, vieron un aumento en las tarifas estudiantiles como porcentaje de los ingresos totales, pero las escuelas de calificación más baja no lo hicieron.

Entonces, aunque los márgenes en las universidades AAA y AA disminuyeron, se mantuvieron saludables e incluso fueron más altos que en cualquiera de los tres años anteriores a la pandemia, señaló Fitch. Para las escuelas con calificaciones más bajas, sin embargo, ocurría lo contrario.

“La bifurcación del sector continuará ampliando la brecha crediticia entre las instituciones más grandes y selectivas versus sus contrapartes más pequeñas, menos selectivas y más dependientes de la matrícula”, dijo el informe.

En otras palabras, las escuelas de élite que cuentan con grandes fondos patrimoniales y donantes adinerados son menos vulnerables que las otras escuelas que dependen más de los ingresos de matrícula y sufren de una inscripción más volátil.

El informe llega semanas después del cierre abrupto de la Universidad de las Artes en Filadelfia ante la caída de la inscripción y “gastos significativos e inesperados”.

De hecho, los colegios privados han estado cerrando a un ritmo de alrededor de dos por mes, según la Asociación de Oficiales Ejecutivos de Educación Superior Estatal.

Esto ocurre a medida que el número total de estudiantes universitarios de EE. UU. ha estado disminuyendo durante años, incluso antes de que la pandemia provocara una fuerte caída en la inscripción.

Las universidades y colegios públicos también están bajo presiones similares, ya que el número de estudiantes matriculados en esas escuelas cayó a 10,2 millones en 2023, un 12% menos que el pico de 2011.

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Como resultado, los ingresos de matrícula y tarifas netas de ayuda financiera cayeron un 3,3% en 2023 a un promedio de $7,353 por estudiante de tiempo completo, según un informe de la Asociación de Oficiales Ejecutivos de Educación Superior Estatal, marcando el mayor declive desde 1980.