Violencia, violación, sed, incluso robo de órganos: los migrantes enfrentan riesgos mortales en África.

Si no se les deja morir de deshidratación o enfermedad, los migrantes en las peligrosas rutas terrestres a través del norte de África hacia el Mediterráneo y Europa corren el riesgo de violación, tortura, tráfico sexual e incluso robo de órganos, según un nuevo informe producido en parte por las Naciones Unidas.

Las muertes de migrantes en el Mediterráneo han llamado la atención mundial en la última década, pero “el número de aquellos que mueren en el desierto bien podría ser al menos el doble”, dijo el informe publicado el viernes por dos agencias de las Naciones Unidas y el Mixed Migration Centre, un grupo de investigación no gubernamental con sede en Dinamarca.

Basado en entrevistas con más de 31,000 migrantes a lo largo de sus rutas, desde 2020 hasta 2023, el informe documenta la brutalidad sufrida por el creciente número de personas de docenas de países que intentan cruzar el Sahel y el Sahara, huyendo de la guerra, la degradación ambiental y la pobreza.

La violencia física aparte de la violencia sexual, que el informe contó por separado, fue el riesgo más identificado por los migrantes. Los peligros a lo largo de las rutas incluyen la detención arbitraria, a menudo para extorsionar dinero de sus familias, y el tráfico de mano de obra, sexo o actividad criminal. Los migrantes contaron de torturas e incluso de la extracción de órganos.

La violencia a menudo provenía de bandas criminales organizadas y milicias, y en particular de los traficantes pagados para guiar a las personas a Europa. Los traficantes suelen mentir a los migrantes sobre los peligros que enfrentarán, exigir más dinero una vez que están lejos de casa y proporcionar poco en términos de alimentos, agua y otras provisiones en el camino.

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“Creía que todos los accidentes sucedían en el mar”, dijo Teklebrhan Tefamariam Tekle, un refugiado eritreo ahora en Suecia, a un entrevistador. “Los accidentes están ahí atrás en el Sahara. Está lleno de cuerpos eritreos. Allí encontrarás huesos y cráneos de personas muertas.”

Otros contaron cómo los migrantes y traficantes simplemente abandonaban a aquellos que colapsaban de sed o lesiones en la ruta. “Simplemente sigues adelante”, dijo un hombre identificado como Abraham. “Nunca miras atrás.”

Aproximadamente un tercio de los adultos entrevistados son mujeres, que enfrentan peligros particulares. Según un estudio de la ONU de 2020, se estima que el 90 por ciento de las mujeres y niñas que viajan por la ruta del Mediterráneo fueron violadas, y algunas han sido obligadas a trabajar en la industria del sexo para pagar su viaje. Hay informes de mujeres obligadas a casarse con secuestradores y dar a luz a sus hijos y otros de mujeres que tienen que pagar favores sexuales para obtener el paso seguro de un grupo.

“Las historias son realmente horribles”, dijo Judith Sunderland, quien no estuvo involucrada en la producción del informe, pero como directora asociada de la división de Europa y Asia Central de Human Rights Watch, ha entrevistado a cientos de personas que sobrevivieron al viaje a Europa. Las cuentas en el informe, dijo, sonaban trágicamente similares a las que ella escuchó.

“Simplemente no puedes creer que la gente pueda ser tan cruel entre sí”, agregó. “No puedes imaginar cómo las personas siguen haciendo estos viajes, muchas de ellas sabiendo los riesgos.”

Los migrantes identificaron a Libia, Argelia y Etiopía como los países más peligrosos.

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Más de 72,400 migrantes han cruzado el Mediterráneo en 2024 solo, según la Agencia de Refugiados de la ONU, uno de los patrocinadores del nuevo informe, y al menos 785 se sabe que están muertos o desaparecidos. Pero por difícil que sea hacer un seguimiento de las travesías marítimas, es aún más difícil, dijeron los autores del informe, estimar el número de personas que intentan llegar a las costas del norte de África después de cruzar áreas remotas, escasamente pobladas y a menudo sin ley del desierto, y cuántas desaparecen en el camino.

Entre enero de 2020 y mayo de 2024, se sabe que 1,180 personas murieron cruzando el Sahara, pero el verdadero número es probablemente mucho mayor, dijo el informe.

Los países europeos, en diversos grados, han intentado disuadir a los migrantes y han pagado a naciones en el norte de África para evitar que las personas realicen la travesía marítima. Una reciente investigación realizada por un consorcio de medios de comunicación descubrió que en algunos casos, los gobiernos europeos están pagando para capacitar y equipar a las fuerzas de seguridad del norte de África que alejan a los migrantes de la costa y los devuelven al desierto sin suministros, poniendo en riesgo sus vidas.

Varios de los países que los migrantes intentan cruzar están divididos por conflictos armados y extrema pobreza, o tienen gobiernos centrales débiles.

La combinación de inestabilidad y hostilidad significa que los migrantes en África tienen pocas posibilidades de encontrar algún recurso de las autoridades o tratamiento para el trauma físico o emocional, dijo el informe, que también fue patrocinado por la Organización Internacional para las Migraciones de la ONU.

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El informe, que actualiza y expande uno publicado en 2020, dijo que desde entonces, “la situación de seguridad ha empeorado aún más en varios países, generando un aumento del desplazamiento y los movimientos transfronterizos de personas que necesitan protección internacional y de migrantes”.