Cristiano Ronaldo no puede luchar contra la muerte de la luz para siempre.

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Por un segundo, Cristiano Ronaldo parecía que podría estar al borde de las lágrimas. Luego, de repente, no, había sobrepasado el límite. Las compuertas se abrieron y ahora estaba sollozando. Frente a una multitud completa en Frankfurt y una enorme audiencia global de televisión, posiblemente el atleta más famoso del planeta estaba llorando a mares.
Y aún quedaba un partido por ganar, un lugar en los cuartos de final de la Euro 2024 por asegurar.
Fue asombroso presenciarlo. El capitán de Portugal había soportado otra noche frustrante, aún persiguiendo su primer gol del torneo, y ahora, después de que se le dio la oportunidad de romper la resistencia de Eslovenia, había visto cómo un penal era detenido brillantemente por el portero Jan Oblak. La tensión y la angustia que habían estado creciendo dentro de él de repente estallaron.
Ronaldo había fallado penales antes, a veces en circunstancias altamente presionadas. Había llorado en el campo antes: lágrimas de tristeza, lágrimas de alegría. Pero esto era diferente porque el partido no había terminado. A los 39 años, jugando en lo que él admite será su último Campeonato Europeo, estaba llorando no por un partido perdido sino, parecía, por el declive de sus poderes. Se asemejaban a las lágrimas de un ídolo de la matiné que se da cuenta de que está enfrentando su cortina final.
Por una vez parecía tan vulnerable, tan falible, tan… humano. Mientras los jugadores de Portugal formaban un círculo durante el descanso en el tiempo extra, levantaban la vista y veían lo que parecía ser un hombre destrozado. Uno por uno, intentaron animarlo. Sus ex compañeros de equipo del Manchester United Bruno Fernandes y Diogo Dalot lo agarraron, como si para recordarle quién era – quién sigue siendo. El mediocampista del Fulham Joao Palhinha y el defensor del Manchester City Ruben Dias hicieron lo mismo.

Ronaldo apoligéticamente celebra su gol en la tanda de penales (Justin Setterfield/Getty Images)

Era notable que el entrenador de Portugal, Roberto Martínez, lo mantuviera ahí en esas circunstancias. Ronaldo parecía acabado. Apenas tocó el balón por el resto del tiempo extra mientras que Eslovenia, por primera vez en toda la noche, comenzaba a parecer más probable de arrebatar la victoria.
Todo se redujo a una tanda de penales. ¿Y si Ronaldo fallaba de nuevo?
No lo hizo. Esta vez, disparó su tiro al otro lado, a la derecha de Oblak, y se sintió inmensamente aliviado cuando la red se hinchó. Eso tomó coraje, pero no hubo bravuconería en su reacción. No era el momento para su celebración característica. En cambio, juntó sus manos hacia los seguidores de Portugal en señal de disculpa.
Dentro de tres minutos, los jugadores y seguidores de Portugal estaban celebrando la victoria. Su portero, Diogo Costa, fue el héroe, salvando los tres disparos de Eslovenia mientras que Ronaldo, Bruno Fernandes y Bernardo Silva convertían los suyos. Fue una actuación extraordinaria de Costa, quien también hizo una importante parada para negar al delantero de Eslovenia, Benjamin Sesko, al final del tiempo extra. Ronaldo, abrumado por el alivio, lo abrazó y le dio las gracias.
“Hubo tristeza inicial – y alegría al final”, dijo el ganador del Balón de Oro cinco veces a la estación de televisión portuguesa RTP después. “Eso es lo que trae el fútbol: momentos inexplicables desde el minuto ocho al ochenta. Eso es lo que pasó hoy. ¿Tuve la oportunidad de darle la ventaja al equipo? No pude hacerlo.”
Ronaldo se refirió a su récord de penales a lo largo de la temporada – “no fallé ni una vez” – pero debe saber en lo profundo que es más que su habilidad para lanzar penales lo que está bajo escrutinio en la Euro 2024. Excluyendo la tanda de penales (como lo hacen siempre los libros de récords), todavía no ha marcado en sus cuatro apariciones en el torneo. Aparte de un penal contra Ghana en el partido inaugural de la Copa del Mundo de 2022, ahora ha pasado ocho apariciones sin marcar en un torneo importante.
Ronaldo anotó 50 goles en 51 apariciones en todas las competiciones para el Al Nassr la temporada pasada. También ha marcado 10 goles en nueve apariciones en la campaña de clasificación para la Euro 2024, pero la mitad de ellos fueron contra Luxemburgo y Liechtenstein. Es el máximo goleador internacional en el fútbol masculino, con un récord francamente absurdo de 130 goles en 211 apariciones – pero los equipos mejor clasificados contra los que ha marcado en los últimos tres años son Suiza (19º), Qatar (35º), Eslovaquia (45º) y la República de Irlanda (60º).
Sin embargo, él toma tantos tiros. Tantos tiros – un total de 20 hasta ahora en este torneo, que son al menos siete más que cualquier otro jugador. Tantas jugadas prometedoras y tiros libres peligrosos son sacrificados en el altar de la autoindulgencia. Hubo un tiro libre contra Eslovenia donde, incluso en un estadio lleno de fanáticos acérrimos de Ronaldo, él debe haber sido la única persona que pensó que iba a marcar. Como era de esperar, su disparo se desvió mucho más allá del poste lejano.
Luego están los tiros que no puede tomar porque, por formidable que todavía pueda parecer su físico, su aceleración, velocidad y potencia ya no son exactamente lo que eran. Hubo un momento en la primera mitad donde Bernardo Silva se desvió hacia el interior desde el ala derecha y produjo lo que parecía ser el más delicioso centro hacia él en el poste lejano. Ronaldo saltó pero no pudo alcanzarlo y, no por primera vez en este torneo, te quedaste pensando que habría enterrado una oportunidad como esa en su mejor momento.
Pero su mejor momento fue hace mucho tiempo. Más tiempo del que quizás le gustaría imaginar. Ganó el último de sus Balones de Oro en 2017 y, incluso en ese momento, a los 32 años, se había convertido en un jugador mucho más económico que la fuerza imparable e irreprimible de sus mediados a finales de los 20.
Algunos sugerirán que este es un torneo demasiado lejos para él, pero algo similar se dijo en el Mundial en Qatar hace 18 meses, donde tuvo poco impacto y terminó perdiendo su lugar ante Gonçalo Ramos. Ahora parece como dos torneos demasiado lejos – o dos torneos en los que Ronaldo podría ser mejor utilizado como una opción, tal vez saliendo desde el banco en ocasiones, intercambiando lugares con Ramos o Diogo Jota, en lugar de ser el punto fijo alrededor del cual todo lo demás debe girar.
Fue casi sorprendente escuchar a Ronaldo describir esto, en la zona mixta después del partido, como su último Campeonato Europeo. “Pero no estoy emocionado por eso,” dijo. “Me conmueve todo lo que significa el fútbol – por el entusiasmo que tengo por el juego, el entusiasmo por ver a mis seguidores, mi familia, el afecto que la gente tiene por mí.
“No se trata de dejar el mundo del fútbol. ¿Qué más hay para mí que hacer o ganar? No se va a reducir a un punto más o un punto menos. Hacer feliz a la gente es lo que más me motiva.”
¿Qué más hay para él que hacer o ganar? Eso no sonaba como Ronaldo, especialmente dadas las escenas que habíamos presenciado antes en la noche. Tiene razón, por supuesto – su legado y lugar entre los inmortales del juego fue asegurado hace mucho tiempo – pero su reacción ante ese penal fallado no fue la de alguien que se siente inmune a las presiones de demostrarse a sí mismo una y otra vez.
“Él es un ejemplo para nosotros,” dijo Martínez después. “Esas emociones (después de fallar el penal) fueron increíbles. Él no necesita preocuparse tanto después de la carrera que ha tenido y todo lo que ha logrado. Después de fallar el penal, fue el primer lanzador de penales (en la tanda de penales). Estaba seguro de que tenía que ser el primero y mostrarnos el camino hacia la victoria. La forma en que reaccionó es un ejemplo y estamos muy orgullosos.”
Palabras encantadoras, pero Martínez tiene una gran decisión que tomar antes del enfrentamiento de Portugal contra Francia en Hamburgo el viernes en los cuartos de final.
Ha habido muchas veces a lo largo de los años en las que Ronaldo ha sido el jugador que ha arrastrado a un equipo al borde del abismo, pero el lunes por la noche parecía vencido no solo por la parada de penal de Oblak sino por el único oponente que alcanza a cada atleta al final: el tiempo.

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