Presupuesto requeriría que los distritos publiquen planes para educar a los niños en emergencias.

Los restos quemados de la escuela primaria Paradise el 9 de noviembre de 2018, en Paradise. Bloques y bloques de hogares y negocios en la ciudad del norte de California fueron destruidos por un incendio forestal. Crédito: AP/Rich Pedroncelli

A partir de marzo del próximo año, los distritos escolares de California estarán obligados a publicar un plan en sus sitios web que describa cómo proporcionarán instrucción a los estudiantes dentro de los 10 días escolares posteriores a una emergencia que impida a los niños asistir a clases. También deberán ponerse en contacto con los estudiantes y las familias dentro de los cinco días posteriores a la emergencia. La semana pasada, el gobernador Gavin Newsom firmó el proyecto de ley de educación como parte del presupuesto de 2024-25.

El plan debe estar operativo para el 1 de julio de 2025.

Las agencias educativas locales, como los distritos escolares, las escuelas charter y las oficinas de educación del condado, que no desarrollen un plan de continuidad de instrucción como parte de su plan de seguridad escolar no podrán recuperar los fondos estatales de asistencia perdidos si las escuelas cierran o un número significativo de estudiantes no pueden asistir debido a una emergencia.

En una acción separada, el proyecto de ley también aborda el ausentismo crónico al autorizar a los distritos escolares a proporcionar programas de recuperación de asistencia durante los descansos escolares, los fines de semana o después de clases, para permitir a los estudiantes recuperar hasta 10 días de clases perdidos por cualquier motivo. A partir de julio próximo, los distritos que ofrezcan los programas podrán recuperar los fondos estatales perdidos cuando los estudiantes en el programa estuvieron ausentes anteriormente de la escuela.

La legislación llega cuatro años después de que las escuelas de California cerraran durante más de un año debido a una pandemia mundial. Desde entonces, las tasas de ausentismo crónico se han más que duplicado. Los incendios forestales e inundaciones también han cerrado escuelas en todo el estado con una frecuencia creciente en los últimos años.

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“Dadas las consecuencias de emergencias de salud pública y el número significativo y creciente de desastres naturales a los que el estado se ha enfrentado en los últimos años, hay una mayor necesidad de que las agencias educativas locales brinden continuidad de instrucción para los alumnos cuando las condiciones hacen que la instrucción en persona sea inviable para todos o algunos alumnos”, según el proyecto de ley.

El plan de continuidad de instrucción debe describir cómo los distritos proporcionarán instrucción en persona o remota a los estudiantes, incluida la posibilidad de reasignar temporalmente a otros distritos escolares. Los estudiantes que sean reasignados durante una emergencia no tendrán que cumplir con ningún requisito de residencia para asistir a ese distrito.

Sanciones eliminadas

La legislación ha cambiado drásticamente desde la revisión presupuestaria de mayo, que habría dado a los distritos cinco días para ofrecer instrucción a los estudiantes después de una emergencia, y los habría penalizado financieramente si no lo hacían.

Los cambios se deben, en parte, a una fuerte oposición de una coalición de nueve organizaciones educativas, incluida la Asociación de Maestros de California, la Asociación de Juntas Escolares de California y los Superintendentes de Condados de California.

“Hay innumerables casos en los que la infraestructura física y la capacidad humana necesarias para cumplir con este requisito no existen: carreteras, líneas terrestres, conectividad a internet, acceso a dispositivos, acceso a refugio, desplazamiento de familias y personal, etc.”, dijo la Superintendencia de Condados de California en una carta de mayo a los presidentes de los comités presupuestarios del Senado y la Asamblea. “Cuando esto ocurre, una agencia educativa local puede encontrar imposible ofrecer instrucción remota.”

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Derick Lennox, director senior de relaciones gubernamentales y asuntos legales de la asociación, dijo: “Había un sentimiento de que el estado no comprende los desafíos a los que se enfrentan las escuelas para localizar y atender las necesidades básicas de sus estudiantes y familias durante una emergencia grave”.

Como alternativa, la coalición solicitó un proceso de planificación proactiva sin sanciones financieras, y los legisladores estuvieron de acuerdo, dijo Lennox.

El Superintendente de Escuelas del Condado de El Dorado, Ed Manansala, dijo que el tono proactivo y constructivo de la nueva legislación es más productivo que la táctica punitiva que tomaron los legisladores en la versión original.

Manansala dijo que no es factible esperar que las escuelas impartan instrucción 10 días después de que las escuelas cierren en una emergencia.

El condado de El Dorado ha tenido al menos 70 incendios forestales de diversos tamaños entre 2004 y 2023, siendo el más grande en agosto de 2021, según CalFire. Quemó 221.835 acres y arrasó la escuela primaria Walt Tyler en Grizzly Flats.

“Teníamos maestros y estudiantes que eran desplazados de sus comunidades”, dijo Manansala.

La Superintendente de Escuelas del Condado de Mendocino, Nicole Glentzer, experimentó por primera vez el cierre prolongado de escuelas en 2017 cuando un incendio quemó 36.000 acres.

Glentzer, que trabajaba en el Distrito Escolar Unificado de Ukiah en ese momento, tuvo que evacuar su hogar. Se trasladó a la oficina del distrito y tomó decisiones sobre el cierre de las escuelas. Las escuelas del distrito estuvieron cerradas durante cinco días.

Desde entonces, el condado en la costa norte del estado ha sido devastado por numerosos incendios, incluidos dos de los más grandes del país, que juntos quemaron más de 1,41 millones de acres en varios condados en 2018 y 2020.

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Las escuelas del condado de Mendocino también han estado cerradas recientemente debido a inundaciones y cortes de energía.

Glentzer dijo que, aunque está satisfecha con el lenguaje modificado en la legislación, se estremece cuando escucha que se espera que los distritos pequeños, con personal reducido, elaboren planes similares a los de los distritos más grandes. La Oficina de Educación del Condado de Mendocino ayudará a los 12 distritos escolares de su condado proporcionando planes y plantillas de ejemplo, dijo.

Recuperación de asistencia

Los números estatales de ausentismo crónico se han disparado del 12,1% en 2018-19 al 30% en 2021-22, según un análisis de datos de California. Las tasas de ausentismo crónico se determinan por el número de estudiantes que faltan al menos el 10% de los días escolares en un año determinado.

Los programas de recuperación de asistencia como el requerido por la nueva legislación pueden ayudar a los distritos a reducir su ausentismo crónico y recuperar la financiación promedio diaria de asistencia perdida cuando los estudiantes faltan a la escuela. Los programas deben ser impartidos por maestros titulados y estar alineados con los estándares de nivel de grado y con el programa de instrucción regular de cada estudiante, según la legislación.

Los programas de recuperación de asistencia pueden ser financiados a través del Programa de Oportunidades de Aprendizaje Ampliado en los sitios escolares donde se ofrecen los programas de enriquecimiento después de clases o en verano y operados por el distrito escolar.

“En mi opinión, es todo un tema en el que la administración y la Legislatura están trabajando, en torno a abordar el ausentismo crónico, uno de los principales problemas que enfrentan los estudiantes hoy en día”, dijo Lennox. “Y, básicamente, delinearon varias estrategias para hacerlo.”