El gobernador Newsom y grupos escolares resuelven disputa de financiamiento, con más dinero llegando como IOUs

La administración de Newsom ha llegado a un acuerdo con grupos de educación K-12 sobre el financiamiento plurianual que proporcionará casi todo el dinero que los grupos habían demandado, aunque posponiendo y retrasando varios miles de millones de dólares durante al menos unos años.

Pendiente de la aprobación legislativa, el compromiso que el Departamento de Educación de California negoció con la Asociación de Maestros de California (CTA) eliminaría un obstáculo para resolver el presupuesto estatal de 2024-25 antes de la fecha límite del 15 de junio.

El acuerdo preservaría la promesa del gobernador Gavin Newsom de eximir a las escuelas de TK-12 y los colegios comunitarios de recortes de financiamiento apreciables que otras áreas del presupuesto estatal enfrentarían, incluidas la Universidad Estatal de California y la Universidad de California.

La propuesta también cumpliría con los requisitos legales de la Proposición 98, la fórmula de 4 décadas que calcula la parte mínima del fondo general que debe gastarse en educación. El plan original de Newsom en su presupuesto de enero era evitar recortes inmediatos a las escuelas y colegios comunitarios mientras reducía el crecimiento de la Proposición 98 en los años futuros, lo que llevó a la CTA y la Asociación de Juntas Escolares de California a amenazar con llevar a Newsom a los tribunales con una demanda que tenía probabilidades razonables de ganar.

“Este es un buen acuerdo para las escuelas públicas. En términos simples, este acuerdo protegerá las inversiones centrales en TK-12 del estado, como la Fórmula de Financiamiento de Control Local y los nuevos programas para todo el niño”, dijo Derick Lennox, director senior de relaciones gubernamentales y asuntos legales de la Asociación de Superintendentes del Condado de California, quien fue informado sobre las negociaciones el martes. “Si es aprobado por la Legislatura, el gobernador podrá cumplir su compromiso de proteger el financiamiento escolar en medio de un presupuesto desafiante.”

Desafiante es poco decir. Debido a que el estado no alcanzará el financiamiento completo para el año actual, 2023-24, la Legislatura suspendería la Proposición 98 por primera vez desde la altura de la Gran Recesión en 2010-11 por $5.5 mil millones. El dinero adeudado, un pagaré llamado el “factor de mantenimiento” bajo la terminología de la Proposición 98, se devolvería en varios años, según el crecimiento de los ingresos estatales. Los pagos comenzarían con $1.3 mil millones en 2024-25.

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El acuerdo reintroduciría los aplazamientos de financiamiento, otra maniobra contable de la Gran Recesión, aunque en una magnitud menor. En lugar de una suspensión de financiamiento, un aplazamiento es un pago tardío, en el que la Legislatura traslada el financiamiento por días o meses de un año fiscal al siguiente, y los distritos son responsables del dinero que ya han gastado.

El acuerdo prevé tres años de aplazamientos, que van desde $1.3 mil millones a $2.6 mil millones, desde 2023-24 hasta 2025-26. El último aplazamiento, por $2.4 mil millones, constituiría alrededor del 2% del financiamiento para colegios comunitarios y distritos escolares. Juntos, los tres aplazamientos no deberían tener un impacto apreciable en los presupuestos de las escuelas y colegios comunitarios, pero requerirán $2.4 mil millones en futuros fondos escolares para pagarlos. Implicarán un cambio contable de junio, el último mes de un año fiscal, a julio, el primer mes del siguiente.

“El acuerdo alcanzado con el gobernador para proteger el financiamiento de las escuelas públicas es un paso crítico adelante para las escuelas y comunidades de California”, dijo el presidente de la CTA, David Goldberg. “Garantiza que los estudiantes, educadores y familias no se vean afectados por recortes en el aula e incluye protección contra despidos adicionales de educadores.”

El dilema de los ingresos refleja una lenta recuperación de una caída inesperada en los ingresos estatales después de la pandemia de Covid. Debido a las tormentas de invierno a principios de 2023, el gobierno federal y California retrasaron la fecha límite para presentar impuestos seis meses. Sin estimaciones precisas de ingresos cuando establecieron el presupuesto de 2023-24 en junio, Newsom y la Legislatura aprobaron $8.8 mil millones más de lo mínimo de la Proposición 98.

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Dado que TK-12 y los colegios comunitarios ya habían presupuestado y gastado el dinero, Newsom prometió no perjudicarlos. Pero en su primer borrador de presupuesto en enero y su revisión de mayo, Newsom propuso tratar los $8.8 mil millones como un exceso único, fuera de libros; la CTA y los grupos escolares lo vieron como una obligación continua, que, según lo establecido por los votantes al aprobar la Proposición 98, se convertiría en la base para el mínimo del año siguiente de la garantía.

“Llegaron a una solución que le da al Gobernador y a la Legislatura flexibilidad presupuestaria a corto plazo mientras cumplen con las disposiciones constitucionales del estado relacionadas con el financiamiento mínimo para las escuelas”, dijo el consultor educativo Kevin Gordon. “Una suspensión negociada de la Proposición 98 ha sido la solución obvia desde el inicio del debate.”

Así es como el acuerdo negociado resuelve la disputa durante el período de tres años cubierto por el presupuesto:

2022-23

Propuesta Original: Newsom propuso un movimiento poco ortodoxo: hacer que el fondo general, no la Proposición 98, sea responsable de pagar el déficit de $8.8 mil millones durante cinco años, comenzando en 2025-26, a razón de $1.8 mil millones por año.

Compromiso: Trasladar $2.6 mil millones no asignados de financiamiento único de 2022-23 a 2023-24. Esto reduciría el aumento continuo de la Proposición 98 de $8.8 mil millones a $6.2 mil millones. El efecto sería reducir los pagos del fondo general en $500 millones a $1.3 mil millones por año durante cinco años. Y reduciría el cálculo para el mínimo de la Proposición 98 del año siguiente.

2023-24

El estado drenaría $8.4 mil millones del fondo de reserva de la Proposición 98, acumulado durante medio decenio de buenos años de ingresos, para pagar un déficit continuo de la Proposición 98, incluido el aplazamiento de $2.6 mil millones de 2022-23.

Compromiso: El aumento de $6.2 mil millones en la base de la Proposición 98 en 2022-23 elevaría el mínimo de la Proposición 98 en $4.2 mil millones. Dado que no hay dinero para pagarlo, la Legislatura, por una mayoría anticipada de dos tercios, suspendería la base de la Proposición 98 en $5.5 mil millones; esto incluiría $1.3 mil millones, el primer pago del factor de mantenimiento, que se debe devolver en 2024-25. Como resultado de la suspensión de $5.5 mil millones, la base de la Proposición 98 se reduciría a $101.3 mil millones.

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2024-25

El nivel de la Proposición 98 se determina por varios factores, llamados “pruebas”, que están vinculados a las condiciones económicas cambiantes, como un aumento en el gasto estatal o el ingreso personal, y el aumento en la base del año anterior. El nivel de la Proposición 98 de 2024-25, bajo la Prueba 1, se fijaría en aproximadamente el 39% del fondo general: un estimado de $110.6 mil millones. Esto incluiría un pago de $1.3 mil millones por el factor de mantenimiento.

El Departamento de Finanzas dice que “en general, el Acuerdo brinda estabilidad a las escuelas tanto a corto como a largo plazo.”

Eso es cierto siempre y cuando las proyecciones de ingresos del gobernador para los próximos dos años se cumplan. Pero si quedan cortos, espere aplazamientos o recortes adicionales sin un fondo de reserva de emergencia estatal para amortiguar el impacto; muchos distritos ya tuvieron que reducir sus fondos locales de emergencia este año. Y de cara a 2025-26, el estado todavía adeudará a los distritos y colegios comunitarios un factor de mantenimiento de $4.5 mil millones, un pagaré sin fecha límite inmediata para su devolución.

“Estamos alentados de que la administración haya encontrado una forma de abordar las preocupaciones constitucionales, y este podría ser el mejor paquete de financiamiento que las escuelas podrían esperar en este entorno presupuestario”, dijo Rob Manwaring, asesor principal de la organización sin fines de lucro Children Now. “Al mismo tiempo, es difícil apoyar la suspensión de la garantía de financiamiento constitucional cuando las escuelas de California siguen estando entre los cinco estados con peores ratios de alumnos por maestro y otros apoyos de personal.”