Por qué las escuelas están enseñando los problemas de matemáticas de palabras de manera incorrecta.

CENTRAL FALLS, R.I. — Cuando Natalia Molina comenzó a enseñarles a sus alumnos de segundo grado problemas de palabras a principios de este año escolar, cada lección se sintió difícil. La mayoría de los estudiantes se veían obstaculizados por problemas como: “Sally fue de compras. Gastó $86 en comestibles y $39 en ropa. ¿Cuánto más gastó Sally en comestibles que en ropa?”

Tanto Molina, una maestra de primer año, como sus estudiantes habían sido entrenados para abordar problemas de palabras centrándose en palabras clave como “y”, “más” y “total” — un enfoque simplista que Molina dijo con demasiada frecuencia confundía a sus estudiantes. Después de reconocer la palabra “y”, por ejemplo, podrían asumir erróneamente que debían sumar dos números cercanos para llegar a una respuesta.

Algunos lectores más débiles, perdidos en un mar de texto, no podían reconocer ninguna palabra en absoluto.

“Vi lo abrumados que se ponían”, dijo Molina, quien enseña en Segue Institute for Learning, una escuela chárter predominantemente hispana en esta pequeña ciudad al norte de Providence.

Entonces, con la ayuda de un entrenador trabajando en Rhode Island a través de una subvención estatal, Molina y algunos de sus colegas modificaron su enfoque para enseñar problemas de palabras este invierno — un esfuerzo que dijeron que ya está dando resultados en términos de aumento de la confianza y habilidad de los estudiantes. “Ha sido un cambio de juego para ellos,” dijo Molina.

Quizás ninguna tarea educativa única abarca tantas habilidades diferentes como el problema de palabras. Entre la lectura, la función ejecutiva, la resolución de problemas, el cálculo y el vocabulario, hay muchas formas en las que los estudiantes pueden equivocarse. Y por esa razón, los estudiantes se desempeñan significativamente peor en general en los problemas de palabras en comparación con preguntas más enfocadas en el cálculo o en formas (por ejemplo: “Resuelve 7 + _ = 22” o “¿Cuál es 64 x 3?”).

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Si un estudiante sobresale en problemas de palabras, es una buena señal de que generalmente está sobresaliendo en la escuela. “Resolver problemas de palabras en grados inferiores es uno de los mejores indicadores de éxito escolar general en K-12,” dijo Lynn Fuchs, profesora de investigación en la Universidad de Vanderbilt. En una gran encuesta nacional, por ejemplo, los profesores de álgebra calificaron la resolución de problemas de palabras como la más importante entre 15 habilidades requeridas para sobresalir en la materia.

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En su aula bellamente decorada una tarde de martes, Santiago, la maestra de primer grado, les dio a cada estudiante un conjunto de objetos en forma de animales y una hoja de papel azul (el agua) y verde (el pasto). “Vamos a trabajar en una historia numérica,” les dijo. “Quiero que usen sus animales para contarme la historia.”

“Érase una vez,” comenzó la historia. En este cuento, tres animales jugaban en el agua, y dos animales jugaban en el pasto. Santiago permitió un tiempo para que los patos, cerdos y osos juguetearan en los campos de cada escritorio antes de pedirles a los niños que escribieran una oración numérica que les dijera cuántos animales tenían en total.

Algunos de los estudiantes se basaron más en representaciones pictóricas (tres puntos en un lado de una línea y dos puntos en el otro) y otros en la oración numérica (3+2 = 5) pero todos eventualmente llegaron a cinco. Y Santiago se aseguró de que su próxima pregunta mezclara el orden de las operaciones (para que los estudiantes no asumieran incorrectamente que todo lo que tenían que hacer era sumar): “Algunos animales más vinieron y ahora hay siete. ¿Cuántos más vinieron?”

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Este artículo sobre problemas de palabras fue producido por The Hechinger Report, una organización de noticias independiente y sin fines de lucro centrada en la desigualdad y la innovación en la educación. Regístrese para recibir el boletín informativo de Hechinger.

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