Europa quiere desplegar centros de datos en el espacio, según un estudio.

Un centro de datos.

Erik Isakson | DigitalVision | Getty Images

El auge de la inteligencia artificial está disparando la demanda de centros de datos para mantenerse al día con el creciente sector tecnológico, y está llevando a Europa a explorar opciones espaciales para el almacenamiento digital, en un intento por reducir su necesidad de instalaciones energéticamente demandantes en tierra.

El estudio Advanced Space Cloud for European Net zero emission and Data sovereignty, de 16 meses de duración, que exploró la viabilidad de lanzar centros de datos al espacio, ha llegado a una conclusión muy alentadora, según Damien Dumestier, gerente del proyecto.

El estudio ASCEND de 2 millones de euros ($2.1 millones), coordinado por Thales Alenia Space en nombre de la Comisión Europea, afirma que los centros de datos basados en el espacio son técnicamente, económicamente y ambientalmente factibles.

La idea es desviar parte de la demanda energética de los centros de datos y enviarlos al espacio para beneficiarse de la energía infinita, que es la energía solar, dijo Dumestier a CNBC.

‘Tsunami de datos’

Los centros de datos son esenciales para mantenerse al día con la digitalización, pero también requieren cantidades significativas de electricidad y agua para alimentar y enfriar sus servidores. El consumo total de electricidad mundial de los centros de datos podría superar los 1,000 teravatios-hora en 2026, lo que equivale aproximadamente al consumo de electricidad de Japón, según la Agencia Internacional de Energía.

La industria está a punto de ser golpeada por una ola de tsunami de datos, dijo Merima Dzanic, jefa de estrategia y operaciones de la Asociación Danesa de la Industria de Centros de Datos.

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Los centros de datos de IA requieren aproximadamente tres veces más energía que un centro de datos tradicional y eso es un problema no solo en el lado energético, sino también en el lado del consumo, dijo a CNBC.

Se requiere un enfoque completamente diferente sobre cómo construimos, diseñamos y operamos centros de datos, agregó Dzanic.

Las instalaciones que el estudio exploró lanzar al espacio orbitarían a una altitud de alrededor de 1,400 kilómetros (869.9 millas) – aproximadamente tres veces la altitud de la Estación Espacial Internacional. Dumestier explicó que ASCEND apuntaría a desplegar 13 bloques de construcción de centros de datos espaciales con una capacidad total de 10 megavatios en 2036, para lograr el punto de partida para la comercialización de servicios en la nube.

Cada bloque de construcción – con una superficie de 6,300 metros cuadrados – incluye capacidad para su propio servicio de centro de datos y se lanza dentro de un vehículo espacial, dijo.

Para tener un impacto significativo en el consumo energético del sector digital, el objetivo es desplegar 1,300 bloques de construcción para 2050 para lograr 1 gigavatio, según Dumestier.

Lanzamiento ecológico

El objetivo de ASCEND era explorar el potencial y el impacto ambiental comparativo de los centros de datos basados en el espacio para ayudar a Europa a alcanzar la neutralidad de carbono para 2050.

El estudio encontró que, para reducir significativamente las emisiones de CO2, sería necesario desarrollar un nuevo tipo de lanzador que emita 10 veces menos. ArianeGroup, una de las 12 empresas participantes en el estudio, está trabajando para acelerar el desarrollo de tales lanzadores reutilizables y respetuosos con el medio ambiente.

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El objetivo es tener el primer lanzador ecológico listo para 2035 y luego permitir 15 años de despliegue para tener la enorme capacidad requerida para que el proyecto sea factible, dijo Dumestier.

Sin embargo, Dzanic advirtió que la idea algo marginal de los centros de datos basados en el espacio no resuelve completamente el problema del uso sostenible de la energía. Es solo una parte del rompecabezas, dijo.

Michael Winterson, director general de la Asociación Europea de Centros de Datos, reconoce que un centro de datos espacial se beneficiaría de una mayor eficiencia de la energía solar sin la interrupción de los patrones climáticos, pero el centro requeriría cantidades significativas de combustible de cohetes para mantenerlo en órbita.

Se proyecta que los centros de datos representarán más del 3% de la demanda de electricidad de Europa para 2030.

Winterson estima que incluso un pequeño centro de 1 megavatio en órbita terrestre baja necesitaría alrededor de 280,000 kilogramos de combustible de cohetes al año con un costo de alrededor de $140 millones en 2030 – un cálculo basado en una disminución significativa de los costos de lanzamiento, que aún no ha tenido lugar.

Habrá servicios especializados que se adaptarán a esta idea, pero de ninguna manera será un reemplazo de mercado, dijo Winterson.

Las aplicaciones que podrían ser bien atendidas serían muy específicas, como militares/vigilancia, radiodifusión, telecomunicaciones y servicios de comercio financiero. Todos los demás servicios no se ejecutarían de manera competitiva desde el espacio, agregó en comentarios por correo electrónico.

Dzanic también señaló cierto escepticismo en torno a los riesgos de seguridad, al señalar que el espacio está siendo cada vez más politizado y armado entre los diferentes países. Así que obviamente, hay implicaciones de seguridad en qué tipo de datos envías allá afuera.

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Líder mundial

ASCEND no es el único estudio que investiga el potencial de los centros de datos orbitales. Microsoft, que anteriormente ha probado el uso de un centro de datos submarino posicionado a 117 pies de profundidad en el lecho marino, está colaborando con empresas como Loft Orbital para explorar los desafíos en la ejecución de IA y computación en el espacio. Su trabajo es crucial para la innovación y para sentar las bases para futuras soluciones de gestión de datos en el espacio, dijo un portavoz de Microsoft a CNBC.

ASCEND es una forma a través de la cual la UE busca obtener una ventaja competitiva dentro del ecosistema de IA, donde el bloque se encuentra rezagado detrás de EE.UU. y China, dijo Dzanic.

La UE apenas está empezando a despertar y a oler el café y a financiar estos proyectos, agregó.

Los investigadores de ASCEND están en conversaciones con la Agencia Espacial Internacional para la próxima fase que incluye consolidar todos los datos que han recopilado y trabajar en el desarrollo de un lanzador pesado.

Queremos garantizar la soberanía de datos para Europa, pero este tipo de proyecto puede beneficiar a otros países, dijo Dumestier. Estamos presionando mucho porque podemos ver que es un proyecto prometedor. Podría ser un buque insignia para el desarrollo espacial de Europa.

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