Cómo la educación musical afila el cerebro, nos pone a punto para la vida.

Los estudiantes de primaria practican música en la escuela. Crédito: Taller de Música

Cuando Amy Richter era niña, su padre a menudo viajaba por trabajo. A menudo regresaba a casa con regalos de música y discos de vinilo. Se conectaban mientras exploraban todo ese vinilo, recuerda, explorando el mundo de la música desde clásica y rock hasta bluegrass.

El amor de Richter por la música solo creció a medida que crecía, y estudió canto y piano. Diagnosticada con dislexia, también descubrió que la música la ayudaba a lidiar con su discapacidad de aprendizaje. Le ayudó a concentrarse y ganar confianza. Por eso estudió terapia musical en la universidad. Ella conoce el poder de la música para potenciar nuestros cerebros.

“La música realmente se convirtió en la fuerza guía en mi educación y me ayudó a conectar con otras personas, ayudándome a construir confianza a través de la actuación, también ayudando con mi salud mental”, dijo Richter, quien fundó Music Workshop, un plan de estudios de música gratuito diseñado para cultivar el amor por la música desde una edad temprana, que puede ayudar a las escuelas a mejorar sus ofertas artísticas de manera económica. Escuelas de todo el país, incluyendo cientos en California, desde Yuba City hasta San Diego, ahora utilizan su programa. “Realmente se convirtió en una herramienta en mi vida para mejorarme a mí misma”.

Por supuesto, los aficionados a las artes han argumentado durante mucho tiempo que el arte nos transforma, pero en los últimos años, la neurociencia ha demostrado cómo la música puede dar forma a la arquitectura del cerebro. Esta investigación cognitiva ilumina la conexión entre la música y el aprendizaje y respalda los argumentos de larga data sobre el poder de la educación musical que son de repente relevantes a raíz de la Proposición 28 de California, que reserva dinero para la educación artística en las escuelas.

“Los grados de K-12 son los años en los que la función cerebral está evolucionando más rápidamente y se está procesando y absorbiendo información de todos los tipos de aprendizaje y materias diferentes, incluyendo conexiones entre lo que podríamos pensar como materias escolares distintas, pero todas están conectadas en nuestros cerebros en desarrollo”, dijo Giuliana Conti, directora de educación y equidad de Music Workshop, que es especialmente popular en escuelas que a menudo recurren a profesores sustitutos en una era de altas ausencias de maestros.

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“La educación musical proporciona experiencias físicas y auditivas que funcionan como puentes para las estructuras cerebrales. A medida que el cerebro procesa sonidos musicales y movimientos corporales, las vías neurales a lo largo de diferentes regiones del cerebro crecen y se fortalecen. Cuanto más se activan esas vías, más utilizables se vuelven con el tiempo y con otras habilidades o experiencias de aprendizaje”.

En medio de las crisis en alfabetización y numeración que aquejan a nuestras escuelas, y la persistente pérdida de aprendizaje durante la pandemia, muchos defensores de las artes señalan la educación musical como una forma de impulsar la función ejecutiva en el cerebro. Esta función cognitiva mejorada, a menudo acompañada de un aumento en el bienestar, puede ser la clave secreta que hace que la educación musical sea una potencia académica, sugiere la investigación. La música puede preparar al cerebro para aprender.

“La música es esta maravillosa forma holística de involucrar casi todo lo que es importante para la educación”, dijo Nina Kraus, una destacada neurocientífica de la Universidad Northwestern que estudia la biología del aprendizaje auditivo, en un seminario web. “En primer lugar, sabemos que los ingredientes importantes para hacer música y los que son importantes para la lectura y la alfabetización son los mismos ingredientes. Así que cuando estás fortaleciendo tu cerebro haciendo música, estás fortaleciendo tu cerebro para el lenguaje”.

Kraus, que creció escuchando a su madre tocar el piano, es apasionada sobre el impacto del sonido, que va desde lo distraído hasta lo sublime, desde la contaminación acústica hasta Puccini, en el cerebro. La esencia de gran parte de su investigación es cómo el sonido moldea la cognición. La formación musical, por ejemplo, prepara a los cerebros de los niños para convertirse en mejores aprendices al mejorar el procesamiento del sonido que sustenta el lenguaje, dice.

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Aunque vivimos en un mundo orientado visualmente, nuestros cerebros están fundamentalmente cableados para el sonido, argumenta. La lectura, por ejemplo, es un fenómeno relativamente nuevo en la historia humana, mientras que escuchar atentamente un sonido, como un depredador, es un impulso primordial profundamente arraigado en el cerebro. En pocas palabras, lo que escuchamos moldea quiénes somos.

“La música realmente es el premio gordo”, como lo dice Kraus, autora de “Of Sound Mind”. Ha realizado extensas investigaciones que muestran que la educación musical ayuda a aumentar las calificaciones de los niños de bajos ingresos.

La música también nos ayuda a manejar el estrés. Quizás esa sea una razón por la que ofrecer más clases de música y artes también se asocia con tasas más bajas de absentismo crónico y una mayor asistencia, sugiere la investigación. Piensa en la educación musical como levantar pesas con tu cerebro. Hace que todo el aparato sea más fuerte y saludable.

“La música es terapéutica porque nos ayuda a regular nuestras emociones”, dijo Richter, quien agrega que un plan de estudios de música culturalmente relevante puede ayudar a involucrar a un cuerpo estudiantil diverso. “Nos ayuda a reducir nuestros niveles de cortisol. Nos ayuda a promover la relajación. Nos ayuda con el enfoque y la concentración. También nos ayuda con la conexión. Ahora más que nunca, sabemos lo importante que es la conexión, especialmente entre nuestros jóvenes”.

En la era post-pandémica, estas percepciones bien podrían impulsar la adopción de clases de música en un estado que lucha con bajos puntajes en exámenes, pero las implicaciones para la salud cerebral van mucho más allá de la destreza académica y el bienestar socioemocional en la infancia.

De hecho, las primeras experiencias musicales pueden impartir una plasticidad neuronal de por vida, ha documentado Kraus. Estudios sugieren que un músico de 65 años tiene la actividad neuronal de un no músico de 25 años. Un adulto de 65 años que tocaba música de niño pero no ha tocado un instrumento en mucho tiempo todavía tiene respuestas neurales más rápidas que un compañero que nunca tocó música, aunque más lentas que las de un músico empedernido.

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“Lo que diría a todos los que piensan en aprender a tocar un instrumento: nunca es demasiado tarde”, dijo Richter. “Incluso simplemente practicar escalas puede ayudar con la regeneración celular. Así que animo a los adultos a seguir aprendiendo música en el camino, ya sea tocando un instrumento o escuchando música, siempre es muy importante para el desarrollo cerebral”.

La música despierta nuestros corazones y mentes, así como nuestros oídos. Los niños deben perseverar para dominar una pieza de música y colaborar para interpretarla en el escenario. Deben aprender a enfocarse, tener paciencia y gracia bajo presión. Ese tipo de experiencia compartida electrizante, trabajando como comunidad, es algo nuevo para muchos de ellos, dicen los expertos.

“Cuando la música se incorpora más regularmente como parte de la vida cotidiana de los niños”, dijo Conti, “puede mover la aguja en su aprendizaje y desarrollo de manera más efectiva en muchas partes diferentes de sus vidas: social, emocional, musical y académicamente”.

Son los efectos intangibles de la educación musical, los elementos que no se pueden reducir a puntos de datos y parámetros, los que Kraus considera los más profundos. La música construye una sensación de alegría, un sentido de pertenencia entre músicos y sus oyentes, que poco más en nuestra era de ruido de fondo digital puede.

“La música nos conecta, y nos conecta de una manera que casi nada que conozco hace, así que es muy, muy importante”, dijo Kraus. “Vivimos en un mundo muy desconectado. La depresión, la ansiedad, la alienación, la falta de capacidad para concentrarse, todo eso está en aumento. La intolerancia está en aumento. La música es una forma de unirnos”.