Para la mayoría de los refugiados en Canadá, un cálido abrazo. Para otros, la cárcel.

Su intento de escapar de la deportación de Alemania escondiéndose en un barco de carga con dirección oeste, bajo la cubierta de carga de un nuevo BMW, fue desesperado e mal concebido. Con solo 1,5 litros de agua y algunas nueces y dátiles, Walid Kabil no tenía suficientes suministros, calor o espacio para sobrevivir al viaje de abril. Temía ser devuelto a Marruecos, donde dijo que había sido arrestado debido a su activismo político. Pero, frío, adolorido y deshidratado, buscó ayuda de la tripulación del barco. Luego vino la sorpresa. Después de que el barco atracó en Halifax, Nueva Escocia, y fue entregado a las autoridades fronterizas canadienses para presentar su solicitud de asilo, el Sr. Kabil fue enviado a una cárcel provincial llena de personas acusadas de delitos violentos, incluido el asesinato. El primer ministro Justin Trudeau ha dicho a los solicitantes de asilo en las redes sociales que su país da la bienvenida a “aquellos que huyen de la persecución, el terror y la guerra”, pero el Sr. Kabil y miles de otros solicitantes de asilo han descubierto que la bienvenida no siempre se aplica a ellos. Los funcionarios del gobierno dicen que solo un pequeño porcentaje de solicitantes de asilo son detenidos porque podrían representar un riesgo para la seguridad pública o desaparecer en el país. Un experto en inmigración dijo que era una herramienta importante para controlar la migración indocumentada. Como Estados Unidos y otros países occidentales, Canadá está luchando cada vez más por dar cabida a los solicitantes de asilo que algunos críticos dicen que están contribuyendo a una presión sobre los servicios gubernamentales. Las preguntas que se plantean sobre los solicitantes de asilo que llegan sin un patrocinador o documentación se centran en qué tan a menudo y por cuánto tiempo deberían ser detenidos mientras esperan que se resuelvan sus solicitudes y qué dice la detención sobre la imagen de país como una nación abierta a los migrantes. En los Estados Unidos, donde la inmigración es un tema central en las elecciones de noviembre, el presidente Biden ha movido para bloquear temporalmente a la mayoría de los solicitantes de asilo en la frontera sur después de que el número de migrantes que cruzan ilegalmente alcanzó niveles históricos. En Canadá, Carl Desmarais, un alto funcionario de la Agencia de Servicios Fronterizos, que inspecciona a todas las personas y la carga que entra al país, llamó a la detención “una medida de último recurso”. Pero grupos de derechos humanos y otros detractores dicen que debería usarse con aún más moderación porque la mayoría de los solicitantes de asilo no representan una amenaza de cometer delitos o fugarse. “La posición predeterminada debería ser que las personas sean liberadas en la comunidad mientras se determina su estado legal”, dijo Alan Rock, un exministro de Justicia nacional que ha estado presionando para poner fin a la detención. Durante el año fiscal 2024, que terminó el 31 de marzo, aproximadamente 32,000 refugiados solicitaron asilo en Canadá, una disminución del 22 por ciento respecto al año anterior. La caída probablemente se debe principalmente a un acuerdo que hace efectivamente imposible cruzar a Canadá desde Estados Unidos para hacer una reclamación de refugiado. De esos, cerca de 5,800, o el 18 por ciento, fueron detenidos en cárceles provinciales o centros de detención de inmigración, según la Agencia de Servicios Fronterizos de Canadá. Los detenidos estuvieron retenidos un promedio de 16,5 días, mientras que el 7 por ciento estuvo retenido por más de 99 días. Aunque las encuestas muestran que los canadienses apoyan ampliamente la inmigración y la admisión de refugiados, ese apoyo se ha suavizado algo, especialmente porque algunos economistas dicen que los aumentos de la población impulsados por la inmigración están contribuyendo a la subida de los precios de la vivienda. François Legault, el primer ministro de Quebec, en una carta abierta a Mr. Trudeau en enero, suplicó al gobierno federal que redujera el flujo de refugiados a su provincia. “Estamos cerca del punto de quiebre debido al número excesivo de solicitantes de asilo”, escribió. “La situación se ha vuelto insoportable”. Mr. Kabil, el migrante marroquí, dijo que se sorprendió cuando se enteró de que estaba siendo detenido. “Cuando llegué aquí fue como: O Canadá, el sueño, voy a estar a salvo”, dijo. “Pero luego de repente fue, ‘Sabes que vas a estar en la cárcel'”. Fue liberado después de 11 días y se le otorgó estatus de refugiado a fines de 2021, cuatro años y medio después de llegar a Canadá. La Agencia de Servicios Fronterizos de Canadá se negó a comentar sobre el caso del Sr. Kabil debido a las leyes de privacidad. Los migrantes que están encerrados suelen ser solicitantes de asilo que ingresan al país por otros medios, generalmente por aire viajando con una visa de turista o estudiante y ocasionalmente como polizones en barcos. (Bajo acuerdos con Washington, los migrantes que cruzan a Canadá desde Estados Unidos son devueltos rápidamente al sur). Algunos migrantes detenidos están esperando ser deportados después de que se rechazaron sus solicitudes de asilo. Pero un análisis de Human Rights Watch y Amnistía Internacional encontró que la mayoría estaban esperando que se resolvieran sus solicitudes, un proceso que puede extenderse durante años. Se cree que un hombre de Sudáfrica estuvo detenido en una cárcel de Ontario durante 11 años porque no se pudo determinar su identidad. Desde 2000, al menos 17 detenidos han muerto en custodia de inmigración, según una investigación de Human Rights Watch. Debido a que la agencia de servicios fronterizos no está obligada a anunciar las muertes de personas en custodia de inmigración, no se pudo determinar un recuento exacto, dijo Samer Muscati, quien investiga la detención de inmigrantes para el grupo. El año pasado, un jurado forense en Ontario que investigaba la muerte en 2015 de un hombre somalí de 39 años en custodia de inmigración recomendó la creación de un organismo de supervisión para investigar las condiciones de las personas mientras están en custodia de inmigración. Pero no ha habido avances en la recomendación. Cuando los solicitantes de asilo son detenidos, la agencia de servicios fronterizos está obligada a presentarlos ante la Junta de Inmigración y Refugiados de Canadá dentro de las 48 horas. Pero los defensores dicen que el proceso es defectuoso e inconsistente. En algunos casos, la agencia argumentará que “esta persona representa un riesgo de fuga porque tiene estrechos lazos con su comunidad en Canadá”, dijo Julie Chamagne, directora ejecutiva de la Clínica de Refugiados de Halifax. “Luego aparecen en la siguiente audiencia y dicen que la persona representa un riesgo de fuga porque no tiene lazos cercanos. Es muy, muy, muy frustrante”. Canadá no rastrea cuántos solicitantes de asilo cometen delitos no relacionados con la inmigración. Pero menos del 2 por ciento de las personas en el último año fiscal no se presentaron a las audiencias de inmigración, según la Junta de Inmigración y Refugiados. Aunque la detención es una medida seria, es crucial para la estrategia de seguridad fronteriza de Canadá en medio de una crisis global de refugiados, dijo Christian Leuprecht, profesor de ciencias políticas en el Real Colegio Militar de Canadá en Kingston, Ontario. La detención, agregó, ayuda a salvaguardar “la soberanía canadiense, el estado de derecho canadiense y la prosperidad, estabilidad y armonía social que hacen que este país sea tan atractivo para que la gente venga aquí en primer lugar”. Human Rights Watch, Amnistía Internacional y otros han presionado al gobierno de Trudeau para que inste a la agencia fronteriza a reducir las detenciones. Pero la agencia opera en gran medida de forma independiente del gobierno y no tiene un organismo independiente de supervisión civil. Tras el cabildeo de los grupos de derechos humanos, las 10 provincias de Canadá dijeron este año que no renovarán los contratos que permiten al gobierno federal usar sus cárceles para la detención de inmigrantes. La agencia de servicios fronterizos dijo que estaba llenando el vacío ampliando los tres centros de detención que opera actualmente. La agencia, como parte del presupuesto federal que se está considerando en el Parlamento, también podría recibir fondos para construir nuevas instalaciones de detención de inmigrantes segregadas dentro de prisiones federales. Los funcionarios fronterizos dijeron que los solicitantes de asilo generalmente estarían separados de la población criminal. Hediyeh, una mujer iraní de 28 años que pidió ser identificada solo por su primer nombre para proteger a los familiares en su país de origen, huyó a Canadá debido a lo que describió como un comportamiento violento de su padre, un funcionario gubernamental y figura religiosa, que se oponía a una relación amorosa. Su padre, dijo, la golpeó con un cinturón y le envolvió una bolsa de plástico en la cabeza hasta que se desmayó. Confíando en contrabandistas y un pasaporte danés falso, tomó una serie de vuelos antes de llegar finalmente a Halifax. Al principio, Hediyeh dijo que no estaba preocupada. “En mi país, simplemente sabemos que Canadá es un país perfecto”, dijo. “Siempre escuchas muchas cosas buenas sobre él, que es seguro, especialmente para las mujeres, que te va a ayudar. Así que llegué y estaba feliz. Estaba lista para explicarlo todo”. Después de una audiencia en inglés, que no entendió en ese momento, Hediyeh pensó que iba a un hotel. En cambio, fue enviada a una cárcel provincial de Nueva Escocia. Dijo que pasó dos días en confinamiento solitario. Luego fue transferida a la población general de la prisión, donde la violencia era común. Llevó su ropa a una ducha después de ver a alguien robar la ropa de otro prisionero. “Fue tan aterrador; muchas cosas estaban sucediendo”, dijo. “Me di cuenta, ‘Dios mío, estoy en una cárcel real'”. Hediyeh fue liberada después de un mes, y su solicitud para quedarse en Canadá fue aceptada eventualmente. Vjosa Isai contribuyó a la información desde Toronto; Hamed Aleaziz desde Healdsburg, California; y Miriam Jordan desde Los Ángeles.

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